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Coupe d’Europe : le Racing 92 écarte les Saracens (19-15) et file en finale

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Exploit du Racing 92 ! Le club francilien s’est hissé en finale de la Coupe d’Europe en réussissant à écarter les Saracens (19-15), tenants du titre, samedi à Nanterre, au terme d’un match cadenassé digne d’un jeu d’échecs.

L’ailier argentin Juan Imhoff a délivré les siens en inscrivant le seul essai de la partie à quatre minutes de la fin. Après leurs échecs en 2016 et 2018, les Ciel et Blanc se sont donc offerts une troisième opportunité de décrocher leur première étoile européenne.

Ce sera le 17 octobre face au Stade toulousain ou à Exeter, opposés dans l’autre demi-finale en Angleterre dans l’après-midi (16h30).

Dans cette rencontre très fermée, le club ciel et blanc a su relever le défi de la mêlée fermée imposé par les Sarries, une semaine après avoir décroché un succès net à Clermont (36-27). Son manque de consistance dans le jeu aérien ne l’a finalement pas pénalisé, tant sa défense et sa patience ont été admirables.

Les chiffres ne jouaient pourtant pas en faveur des hommes de Laurent Travers qui n’avaient remporté que deux de leur huit confrontations avec le club de Watford. Ils s’étaient certes imposés largement à Nanterre en novembre (30-10) mais c’était face à des Sarries très diminués.

Leur courte défaite (24-27) en janvier, dans la banlieue de Londres face à, cette fois-ci, l’équipe-type des Sarries avait fait naître de solides espoirs. D’autant que les partenaires de Teddy Iribaren se présentaient à cette demi-finale la confiance au beau fixe après trois succès en autant de matches depuis la reprise en septembre.

Mais la motivation des Sarries, intraitables avec les Irlandais du Leinster le week-end dernier, est décuplée depuis qu’ils savent qu’il évolueront en deuxième division anglais la saison prochaine.

La sanction infligée au club anglais pour plusieurs manquements au plafond salarial a regonflé à bloc ses joueurs. Même s’il ont perdu quelques éléments (Will Skelton, Liam Williams, George Kruis…), les Sarries ont conservé bon nombre de leurs internationaux.

L'arrière des Saracens Elliot Daly échappe à la défense du Racing 92 en demi-finale de la Coupe d'Europe de rugby le 26 septembre 2020 à Nanterre [FRANCK FIFE / AFP]

L’arrière des Saracens Elliot Daly échappe à la défense du Racing 92 en demi-finale de la Coupe d’Europe de rugby le 26 septembre 2020 à Nanterre

Cinq (Billy et Mako Vunipola, Elliot Daly, Maro Itoje et Jamie George) étaient ainsi titulaires lors de la finale de Coupe du monde 2019 perdue par l’Angleterre face aux Springboks.

Et c’est sans compter le capitaine et buteur du XV de la Rose Owen Farrell, suspendu.

Déjà excellent en quart de finale face aux Irlandais du Leinster, Alex Goode l’a encore bien suppléé dans le jeu au pied. C’est lui qui a permis aux Sarries de rester à portée des Racingmen à la pause en transformant deux pénalités (9-6).

Au tour de Toulouse 

Plusieurs fautes de main des Franciliens (Simon Zebo, Teddy Thomas, Camille Chat) ont donné quelques opportunités au club anglais. Mais le Racing 92 a tenu bon pendant 40 minutes grâce à sa dureté en défense et la solidité de son paquet d’avants.

Une chevauchée côté gauche de Thomas, qui jouait son premier match de la saison, n’était pas très loin de faire mouche avant la pause.

Une semaine après leur succès net à Clermont (36-27), les Racingmen, muselés en attaque, ont payé leur indiscipline dès le retour des vestiaires. Goode, chirurgical au pied, a permis aux Sarries de creusé l’écart (9-15).

Juan Imhoff file marquer l'essai de la victoire du Racing 92 sur les Saracens en demi-finale de la Coupe d'Europe de rugby le 26 septembre 2020 à Nanterre [FRANCK FIFE / AFP]

Juan Imhoff file marquer l’essai de la victoire du Racing 92 sur les Saracens en demi-finale de la Coupe d’Europe de rugby le 26 septembre 2020 à Nanterre

Mais ils ont admirablement réagi dans le dernier quart d’heure. Maxime Machenaud, entrée à la place d’Iribaren, a rapproché son équipe (12-15) qui s’est créé une belle occasion sur une percée ébouriffante de Virimi Vakatawa à dix minutes du terme. Mais les Sarries l’ont anihilée. Encore.

Les jeunes avants, entrés en jeu, comme Hassane Kolingar ont apporté de la fraicheur et fait suer les Sarries, qui ont fini par céder à quatre minutes de la fin grâce à Imhoff en solitaire, bien lancé par Finn Russell (19-15).

Dans l’autre demi-finale. Le Stade Toulousain, impressionnant de facilité contre les Irlandaise de l’Ulster (36-8) dimanche dernier, défie Exeter, leader du championnat d’Angleterre, avec l’ambition de renouer avec la finale dix ans après son quatrième et dernier titre dans la compétition.

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